医療法人社団白金会 東京中央メディカルクリニック

白川太郎 理事長

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オックスフォード大学で免疫学を研究し、ネイチャー・サイエンスに論文を発表

―先生が医師の道を歩まれたきっかけは何ですか?

私は大分県別府市の生まれですが、幼い頃は病弱で幼稚園から小学校低学年にかけては3分の1ほどしか通うことができませんでした。5歳から10歳まで通った病院で主治医の先生の高度な知識と技術に命を助けていただいたことが、医学の素晴らしさを目の当たりにした最初の記憶です。また、少年時代に手に火傷を負った野口英世が医学に助けられて世界的な医学者となったことにも強い影響を受けて、医師に憧れを抱くようになりました。中学時代、静岡県の駿河湾にある田子ノ浦に製紙パルプ工場から汚染物資を含んだ排水が流れこんで大きな公害問題となっていた時、それを解決する提案を書いて私は文部大臣賞を受けました。そのことも理系への道を後押ししてくれました。そうして入学した京都大学医学部は、関西の気風と研究者を養成する独得の雰囲気が混ざり合い、医師としての私の人生に大きな影響を与えてくれました。

―がんの治療との出会いはどのようなものですか?

大学卒業後、京都大学胸部疾患研究所付属病院に入局して研修医1年目、呼吸器科で担当した最初の患者さんは75歳の女性でした。肺胞上皮がん(肺がん)で抗がん剤は効かず、24時間ついていましたが数日で亡くなってしまいました。最期はご本人の希望で、自宅で家族に看取られましたが、医学的にはできることがほとんどありませんでした。続いて担当した32歳の肺がんの女性も抗がん剤の効果は見られず、最期は「先生、苦しい」と私のシャツをぐっと掴んだまま亡くなりました。残された2人の幼いお子さんがそばで泣いていました。がんで亡くなられたこの2人の患者さんは私の医師としての原点です。今もお顔が忘れられません。当時、アメリカから抗がん剤が入って来て抗がん剤の時代になり、がんは絶対に治ると私は信じて希望を抱いていました。しかし実際には、手術不能の状態で呼吸器科に回ってきた進行・末期がんの患者さんを、抗がん剤を使って一例も治すことはできませんでした。私は強い無力感に襲われ、がん治療への気力を失っていきました。でも私は、多くの人の命を救うことのできる医学に携わりたい。臨床をやめて研究者になったのはそういう理由です。

―その後、遺伝子学や予防医学にも研究の対象を広げていきます

京都大学と高槻日本赤十字病院で研修医をしていたころ、臨床とともに私が取り組んでいたのは結核菌の研究です。当時、結核は治る病で時代遅れの研究と思われていましたが、実は結核こそ今の私の専門分野である免疫と密接に関係していました。結核菌は人間の免疫システムとの攻防の中で、ホストである人間を生かさず殺さず上手い汁を吸うという習性を5千年、1万年と途方もない時間をかけて獲得してきた菌です。結核の研究を通じて免疫、さらに遺伝子学に関心を持つようになりました。1980年代後半、遺伝子の基礎を成す研究が次々とノーベル賞を取り、これからは遺伝子医療の時代と思われていました。当時、大阪大学が日本における遺伝子医学をリードしており、私は1987年に同大学医学部環境医学教室助手となり遺伝子の研究を手がけました。そして1991年からイギリスのオックスフォード大学医学部内科に10年間留学し、免疫学とアレルギー疾患をモデルに遺伝子学を研究しました。アレルギーの遺伝的体質を持っていても、人によって発症したりしなかったりします。その違いを生活環境などの後天的な要素などから調べるなど、予防医学につながる研究をしていました。世界の最先端の医療の現場で研究を行い、科学誌のサイエンスやネイチャーにも何本も論文が掲載され、研究に没頭する日々は忙しくも幸せでした。2000年に帰国し京都大学大学院医学研究科教授として勤めた後、これまでの研究を実際の臨床で生かし、臨床の現場で研究を進めていきたいと思い、2006年から再び臨床医療の現場、とくに私の原点である末期がん治療に取り組むことを決意しました。

記事更新日:2016/01/24


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